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Jean-Michel Basquiat nasceu em Nova Iorque em 22 de Dezembro de 1960. Filho de Gerard (Haiti) e de Matilde (Porto-Rico). Desde cedo teve problemas familiares, devido ao divórcio dos pais, acabando por fugir várias vezes de casa. 

Em 1977 entra numa escola para crianças dotadas com dificuldades de integração. Lá conhece Diaz e com ele inventam a figura SAMO, assinatura que usavam para espalhar as suas obras pelas paredes da cidade. Em 1979 "SAMO morreu", após um conflito entre Basquiat e Diaz.

Depois de viver durante algum tempo na rua, vivendo das suas pinturas para ganhar algum dinheiro, Basquiat começa a aparecer num programa da TV por cabo após conhecer Glenn O'Brien. Isto permitiu-lhe maior fama, sendo convidado a participar num filme (Downtown 81), investindo o dinheiro do filme em materiais para pintar.

Em 1982 realiza a primeira exposição intitula da Anatomia. Nesse mesmo ano conhece Andy Warhol, e a partir daqui os dois partilham uma série de trabalhos e bases teóricas, participando em diversas exposições juntos.

Com a morte de Andy Warhol, em 1987, Basquiat fica inconsulável e sua carreira entra em declínio. O consumo de drogas leva-o a uma trágica morte por overdose. É enterrado em Brooklyn a 17 de Agosto de 1938.